Les années bissextiles - Années et explications

Couverture d'un journal le 29 février 2012
Couverture d'un journal le 29 février 2012 (Matt Preston / CC-by-sa)

Cette année est-elle bissextile ?

Non, l'année 2017 n'est pas bissextile, le mois de février comporte donc 28 jours.

Les trois prochaines années bissextiles auront lieu en :

  • 2020
  • 2024
  • 2028

Définition d'une année bissextile

La Terre effectue sa rotation autour du Soleil en 365,2422 jours. Afin de rattraper le retard entre le nombre de jours fixés par le calendrier et le nombre de jours réels, un jour est ajouté tous les quatre ans. Une année bissextile comporte donc 366 jours au lieu des 365 jours qu'une année compte habituellement. Le jour ajouté dans l'année est le 29 février1.

Le mot bissextile est issu des termes latins bis-sextilis qui ont pour signification "deux fois (bis) sixième (sextus)"2.

Calcul des années bissextiles

Une année est bissextile si elle est divisible par 4 mais non divisible par 100. Les années divisibles par 400 sont également bissextiles1.

Histoire des années bissextiles

Au 7ème siècle avant Jésus-Christ, un calendrier lunaire de 304 jours répartis en 10 mois était utilisé par les Romains. Sous le règne de Numa Pompilius, un nouveau calendrier de 355 jours est adopté3.

En -46, Jules César, avec l'aide de l'astronome d'Alexandrie Sosigène, a établi qu'une année solaire durait 365 jours et 6 heures. Le calendrier julien a donc été mis en place sur 365 jours avec une année bissextile tous les 4 ans 4. Le jour intercalaire était un second 24 février qui correspondait au sixième jour avant les calendes de mars (bis sextus)5.

Le calendrier julien restera en vigueur jusqu'en 1582. Le problème de ce calendrier résidait dans le fait que le calcul de l'année était trop long de 11 minutes et 4 secondes. Au 16ème siècle, cela décalait la date réelle de l'année de 10 jours5. Pour corriger ces imperfections, une réforme du calendrier julien a été entreprise.

Représentation du pape Grégoire XIII, 17e siecle Le pape Grégoire XIII a souhaité harmoniser le temps de l'Église sur le temps naturel à partir de 1575 pour notamment maintenir Pacques au printemps. La commission chargée de cette tâche adopta la solution soumise par un médecin calabrais nommé Luigi Lillio qui proposa d’annuler trois jours du calendrier tous les 400 ans en supprimant les journées bissextiles de trois années séculaires sur quatre. Ainsi, seules les années divisibles par 400 resteraient bissextiles. Pour effacer ce décalage accumulé au fur et à mesure des années, il proposa également de supprimer 10 jours dans le calendrier.

La signature de la bulle pontificale Inter Gravissimas le 24 février 1582 a pu permettre la mise en place du calendrier grégorien. La suppression des dix jours a eu lieu le jeudi 4 octobre 1582, le jour suivant ayant été le vendredi 15 octobre.

L'avantage de ce calendrier est que le décalage annuel n'est que de 26 secondes par rapport à l'année tropique (l'année des saisons). A titre d'exemple, en 4700, un décalage de seulement trois heures entre ces deux notions de temps sera observé5.

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